Salute e benessere: Lebbra

Scritto da Fabrizio Crisafulli.
Pubblicato il 13-10-2020 Revisionato il 01-05-2021
Fabrizio Crisafulli

Laureato in biologia, curo da oltre quindici anni siti di informazione scientifica.

Tavola dei contenuti: Contagio - Epidemiologia - Incubazione - Sintomi - Cura

Il morbo di Hansen è una malattia infettiva conosciuta in precedenza come lebbra. È causata dal batterio Mycobacterium leprae, un piccolo bacillo appartenente al genere dei micobatteri. I batteri sono endemici in alcune aree in via di sviluppo: i paesi nei quali il batterio della lebbra è presente sono collocati nelle Americhe Latine, in alcune regioni dell'Asia e dell'Africa.

Una caratteristica importante del batterio è la sua scarsa velocità di crescita. Per questo motivo la manifestazione clinica della lebbra può richiedere diverse settimane, se non mesi, dopo il contagio.

Contagio

Il meccanismo di contagio non è ancora stato definito. Probabilmente la malattia si trasmette attraverso il contatto cutaneo diretto ed è favorita dalla penetrazione infracutanea dell'essudato contenente il batterio. Quello che sembra, invece, chiaro riguarda il basso indice contagio che la malattia possiede. Il trattamento della malattia, anche durante la fase iniziale, azzera la possibilità di contagio interpersonale.

Epidemiologia

I dati riguardanti i contagi sono molto frammentati e, di conseguenza, ricostruire l'epidemiologia della malattia non è facile. È certo che la malattia è ancora endemica in alcune zone del pianeta, specialmente in quelle in via di sviluppo. Nei secoli scorsi, probabilmente, la lebbra poteva essere considerata pandemica sia a causa delle peggiori condizioni igieniche (mancanza di profilassi) sia perché non esistevano ancora alcuna cura.

Incubazione

Il periodo di incubazione della lebbra è molto variabile poiché varia da pochi mesi a diversi anni. Durante l'incubazione è possibile che il batterio rimanga silente, senza cioè sviluppare sintomi. In altri casi, alcune alterazioni fisiologiche possono essere confuse con altri stati di diversi stati patologici.

Sintomi

I sintomi della lebbra sono molto caratteristici e servono anche per la successiva diagnosi. Il primo tratto distintivo è l'assenza di dolore. Questa caratteristica è tale poiché il batterio è capace di distruggere le terminazioni nervose e, di fatto, blocca la trasmissione dell'impulso nervoso dai nocicettori al sistema nervoso centrale.

Piede di donna affetto da lebbra
Manifestazione e sintomi avanzanti del Morbo di Hansen. Nell'immagine un piede di una donna trattato dopo la manifestazione sintomatica della lebbra.

In linea generale, i sintomi del morbo di Hansen derivano direttamente dalla risposta del sistema immunitario nei confronti del batterio. In base a questo tipo di interazione si distinguono forme lepromatose e forme tubercolari.

Cura

La cura della lebbra è affidata agli antibiotici modulati secondo un protocollo specifico. Gli antibiotici utilizzati per il trattamento del morbo di Hansen sono il dapsone e la rifampicina.

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